Flint y Haití: Historia de dos ríos, historia de dos crímenes

 

Sábado 20 de febrero de 2016 – Victoria Koski-Karell, Truthout | Op-Ed

Nos abrimos paso por el despeñadero de los meandros del río, más grande de Haití: Artibonite. Mis amigos me advirtieron acerca de las corrientes fuertes, y también sobre los espíritus peligrosos que se esconden debajo de la superficie en las partes profundas, esperando para arrastrar a cualquier nadador caprichoso en sus oscuras profundidades. Me quedé cerca de la orilla, sentada en las rocas o flotando en el agua como los que se bañaban, jugaban y lavaban la ropa. En medio de la risa, me acordé de que el río tiene otras presencias mortales.
A lo largo de sus muchas millas, la gente lava ropa y sábanas sucias,  lavan vehículos, donde los animales beben y se vieren aguas residuales. Este último provocó lo que rápidamente se convertiría en el mayor epidemia de cólera en el mundo de la historia reciente. Desde octubre de 2010, cuando el cólera fue introducido en Haití tras las aguas residuales vertidas al río de una base de las fuerzas de mantenimiento de la paz de la ONU, cerca de 800.000 casos han sido reportados y más de 9.000 personas han muertoLa ONU sigue negándose a reconocer o asumir la responsabilidad de su participación probada.

Durante dos meses en 2015, viví y conduje la investigación etnográfica en una región rural de Haití, cerca de la desembocadura del río Artibonite. Volví para una breve visita – y para celebrar el 212º aniversario de la independencia de Haití – en enero de 2016. En 1804, la nación de Haití se liberó del dominio colonial francés, convirtiéndose en la primera república negra independiente del mundo. Lo que siguió fue una historia compleja perturbada por la intervención extranjera, los desastres naturales, la inestabilidad política, las epidemias, el elitismo institucionalizado y los legados del colonialismo, el ajuste estructural y la “liberalización” de mercados que han causado estragos en la economía y la capacidad de autosuficiencia de Haití. Para muchos, incluso a mí misma, Haití ocupa un lugar especial en el imaginario colectivo, a menudo relegado a categorías tales como “pobre”, “en desarrollo” y “tercer mundo”.

Al regresar a los Estados Unidos, donde yo soy estudiante de la Universidad de Michigan en mi segundo año de la escuela de medicina, me acordé de la realidad que vivimos en un mundo, no se subdivide en tres (primero, segundo, tercero) o incluso dos (desarrollados o en desarrollo). En cada uno de nuestros países existen comunidades atadas a una red masiva interconectada de intercambio globalizado, movimientos, comunicación e influencias. Gracias a las deficiencias de infraestructura, la pobreza, el abandono gubernamental, racismo institucionalizado y otras formas de opresión, algunas comunidades se han hecho más vulnerables a las crisis agudas o desastres que están al acecho debajo de la superficie.

De Haití a Michigan, y en todo, a mundo, millones – especialmente a las poblaciones pobres y marginadas – se les niega el derecho humano al agua potable y el saneamiento. El 5 de enero, 2016, gobernador de Michigan Rick Snyder declaró un “estado de emergencia” en Flint, no a causa de terremotos, sequías o inundaciones como las que se han apoderado de Haití, sino debido a que miles de personas en la ciudad han sido expuestos a tóxicos niveles de plomo, bacterias y otras partículas en el agua de la canilla. Tanto en Haití como Flint, el agua potable tóxica está vinculada a circunstancias injustas, si no criminales.

En estas crisis del agua, aunque distintas en aspectos importantes, pueden rastrearse los sistemas que desde hace mucho tiempo han marginado  y a la vez y explotado comunidades de bajos ingresos y de color. Por mucho que se relacionan con la salud, estas catástrofes de origen humano son cuestiones de justicia social. La equidad en salud debe estar en el centro de los esfuerzos para eliminar la transmisión del cólera en Haití y para poner remedio a la exposición al plomo en Flint. En los próximos años, el éxito y la sostenibilidad de los esfuerzos de socorro y reconstrucción dependerán tanto de una financiación adecuada de las asociaciones de base comunitaria que abordan las causas y efectos que la pobreza y la injusticia acompañan.

Agua tóxica

En abril de 2014, cuando Flint estaba bajo la dirección de un director de emergencias designado por el estado, la ciudad comenzó a tomar su agua del río Flint, en lugar que desde el sistema de Detroit, que fue considerado demasiado costoso para la ciudad insolvente. Pero el agua cáustica del río comenzó a corroer las tuberías envejecidas de Flint, con la lixiviación de plomo en el suministro de agua. Durante meses, las autoridades estatales ignoraron la evidencia irrefutable de que el agua bombeada desde el río Flint estaba exponiendo a los residentes a una extrema toxicidad. En la ciudad de Flint, cuya población es 57 por ciento negra, el plomo se ha ido acumulando en los cuerpos de los niños, con el potencial de provocar a largo plazo efectos neuropsicológicos como disminución del cociente intelectual y trastornos de conducta como el TDAH. Los residentes han estado experimentando diarrea, así como erupciones en la piel al usar y bañarse en aguas contaminadas, similares a las erupciones que presencié en los cuerpos de las personas en un centro de salud rural en Haití. La presencia y abundancia de E. coli que se mide para inferir el grado de contaminación fecal en el agua, se detectó en niveles inaceptablemente altos en el río Flint en 2014, y ya en 2008. Los niveles en el río Artibonite son más de 2.400 veces el nivel máximo. Menos de la mitad de los hogares en zonas rurales de Haití tienen acceso a las “mejoras de agua potable“, que en realidad sólo significa una fuente que no está contaminada con materia fecal. Nadie debería ser forzado – ya sea por la pobreza o el mal gobierno – a depender de agua tóxica para beber, cocinar o bañarse.

De esta manera, la crisis del agua Flint no es diferente a la de Haití. Nunca se reduce a una mala decisión tomada sobre el bombeo de agua del río Flint o el vertido de aguas residuales en el río Artibonite. El descuido – o inexistencia – de infraestructura, es mortal. Y la infraestructura descuidada proviene no sólo de un gobierno empobrecido, también de comunidades pobres, privadas de su capacidad de autosuficiencia por la falta de acceso a una educación de calidad, la atención sanitaria, los servicios socialesm y sus ingresos. Con tarifas de agua corriente y gastos de alcantarillado con un promedio de 140 dólares por mes (en 2014), las de Flint se encuentran entre las más altas del paísLos residentes, el 40 por ciento de los cuales viven por debajo del umbral de la pobreza, gastan un promedio de 7,2 por ciento de sus ingresos anuales en facturas de agua y alcantarillado. No es raro encontrar facturas de hasta un 10,3 por ciento, y esas facturas exorbitantes se facturan aún a pesar de la crisis del agua. En Haití, un estudio reveló que las familias gastan 12 por ciento de sus ingresos anuales en aguaLa pobreza, la infraestructura de la erosión y el agua fuera del alcance no son exclusivos de Haití. También devastan comunidades aparentemente tan lejos como Flint, Michigan.

Los legados tóxicos

Once días después del anuncio del gobernador Snyder, el presidente Obama declaró una emergencia federal en Flint el 16 de enero, pero negó las solicitudes de una declaración de desastre que permitiría más fondos federales para los esfuerzos de resparación. La ley federal estipula, sin embargo, que sólo los desastres naturales son considerados para recibir fondos de desastre. Al igual que la epidemia de cólera en Haití, la crisis del agua en Flint es en gran medida una catástrofe de origen humano – uno con implicaciones muy reales a largo plazo, que dejará un legado tóxico mucho más allá de un desastre inmediato.

En Haití, las personas en zonas de alto riesgo siguen cayendo enfermas y mueren de cólera, una enfermedad transmitida por el agua contaminada con la bacteria Vibrio cholerae que, cuando se ingiere, puede causar deshidratación extrema y potencialmente mortal de la diarrea y el vómito. En los últimos cinco años, la epidemia ha afectado no sólo en la salud de los haitianos, sino también en su productividadEntre los más vulnerables a las enfermedades diarreicas como el cólera, así como sus efectos a largo plazo, están los niños: Uno de cada cinco niños menores de 5 años sufre de diarrea, que a su vez afecta su estado de salud la nutrición, la educación, la seguridad y largo plazo .

Los niños en Flint también se encuentran entre los más vulnerables debido a las consecuencias de la crisis del agua, en particular los efectos irreversibles que la toxicidad del plomo tiene en el cerebro. La evidencia muestra que las personas que han estado expuestas a niveles peligrosos de plomo en edades más jóvenes pueden desarrollar serias dificultades para retener información, el aprendizaje en la escuela, el control de impulsos o que ocupan un puesto de trabajo estable. La toxicidad del plomo tiene una carga biológica, así como un problema social y económico. La gran mayoría de las comunidades de los Estados Unidos que sufren de los efectos devastadores de la exposición al plomo – cuyas consecuencias pueden persistir durante varias generaciones – son las comunidades de bajos ingresos y de color. La resolución de la crisis en Flint no sólo requerirá la sustitución de la infraestructura erosionada de agua, sino también hacer frente a sus consecuencias duraderas para la salud física y mental, la educación, el empleo, los servicios sociales y la seguridad de la comunidad.

Salud y Justicia Social

La pregunta que enfrenta ahora Flint, como Haití hace cinco años y Detroit en 1834 (cuando ocurrió la última epidemia de cólera de la ciudad), es: “¿Qué sigue?” En 2013, Haití y sus socios lanzaron un plan de 10 años para eliminar el cólera que afecta tanto a los esfuerzos de respuesta rápida,  como también mejoras epidemiológicas, estructurales y de gestión a largo plazo en el abastecimiento de agua, saneamiento y salud. A partir de 2015, sin embargo, sólo el 18 por ciento del presupuesto de 2.2 millones de dólares del plan había sido financiado. Más allá de la escasez de financiación, el plan de eliminación carece de una función de medidas para hacer frente a los factores subyacentes que han traído el cólera en Haití. El cólera no se elimina por la entrega de los filtros de agua ni agua embotellada, al igual que la crisis del agua en Flint no va a resolverse abordando la infraestructura de agua, solamente. la pobreza sistémica genera un círculo vicioso de aumento de la carga de la enfermedad y el sufrimiento, mediadas por causas tales como el desempleo, viviendas inseguras, la inseguridad de agua, la inseguridad de saneamiento, la inseguridad alimentaria, el mal gobierno y la falta de acceso a la atención de salud eficaz.

¿Qué tan diferente es el círculo vicioso, devastador y complejo, en una epidemia de cólera o una epidemia de la exposición al plomo? Ya sea en Haití o en Flint, todos los seres humanos merecen el derecho al agua potable y el saneamiento. De Haití a Flint, las comunidades están pidiendo la rendición de cuentas. Están llamando a poner fin a 11 años de ocupación de la ONUque están llamando a poner fin a la denominada “gestión de emergencias“; que están llamando para la mejora inmediata o la sustitución de la infraestructura hidráulicaSus derechos humanos simplemente no se les ha negado; que han sido violados por completo. Es una cuestión de la equidad en salud. Se trata de reconocer que importan las vidas y la salud de la población negra. Vivimos en un mundo, y dentro de este mundo la salud está íntimamente ligada a la pobreza y la injusticia. La eliminación de cólera o de plomo del agua potable se basa en un enfoque integral y multisectorial de la eliminación de los ciclos de pobreza que mantienen a las comunidades marginadas pobres, y mantienen a los pobres enfermos.

 

Copyright, Truthout. May not be reprinted without permission.

http://www.truth-out.org/opinion/item/34896-flint-and-haiti-a-tale-of-two-rivers-a-tale-of-two-crimes

Traducción libre del inglés.

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